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Linux Defenders ataca las patentes de mal software antes de su aprobación

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En ArsTechnica, a propósito de LinuxCon, Jon Brodkin comenta que

 

»» A pesar del aumento del número de demandas a patentes troll que afectan a software de código abierto, parece que puede haber algún rayo de esperanza. La Ley America Invents Act (septiembre de 2011) ha proporcionado nuevas maneras de prevenir la emisión de patentes de software excesivamente amplias de forma que se puedan evitar futuras demandas.

En una sesión en LinuxCon hoy (17 de septiembre de 2013), el director de Linux Defenders Andrea Casillas explicó cómo el grupo está utilizando los derechos reconocidos por la nueva ley para luchar contra las solicitudes de patente. Dentro del proyecto de Open Invention Network, Software Freedom Law Center, y la Fundación Linux, los miembros de Linux Defenders examinan las 6.000 nuevas solicitudes de patentes publicadas cada semana tratando de identificar aquellas que son una amenaza potencial para Linux y el código abierto. El grupo examina el estado general de la tecnología de forma que se puedan invalidar algunas de las reivindicaciones de este tipo de patentes.

El siguiente paso consiste en trabajar con los técnicos de Linux para presentar escritos de alegaciones describiendo una invención y presentándolas en el registro público. Es un intento para prevenir la concesión de patentes que cubran la tecnología existente. Por lo general, la descripción de la tecnología empleada apenas se extiende más allá de dos o tres páginas. De esta forma, los evaluadores de la Oficina de Patentes y Marcas de EE.UU. (USPTO) pueden leerlas al realizar el examen de la técnica de forma que pudiera invalidar o limitar el alcance de una nueva solicitud de patente. Linux Defenders ha presentado cerca de 200 de estos escritos de alegaciones (defensive publications).

Según indica el propio Casillas, "vamos a trabajar con los autores o inventores o desarrolladores en preparar estos escritos de alegaciones, editarlos y trabajar mano a mano con ellos para hacer que estos escritos sean un instrumento más eficaz". Casillas insta a la Comunidad Linux a ayudar a Linux Defenders a identificar las patentes peligrosas y encontrar su vulnerabilidad por el estado general de la tecnología.

Los escritos de alegaciones son una vieja estrategia, pero su presentación se ha vuelto más accesible para el público gracias a la America Invents Act, explicó Casillas. "Esta es la primera vez que los evaluadores de patentes han acogido con satisfacción la interacción con el público. Cualquier persona puede presentar de forma electrónica hasta tres documentos sobre el estado de la técnica sin coste alguno por cada solicitud".

Linux Defenders ha presentado escritos de alegaciones relacionados con solicitudes de patentes de Microsoft, Apple y otros. En general, dijo Casillas, los escritos de alegaciones no van a obligar a una empresa a abandonar una solicitud de patente. Más bien, podrían forzar a la empresa a limitar el alcance de las alegaciones para patentar una aplicación.

Cuando se le preguntó si Linux Defenders podría citar ejemplos de solicitudes de patente que fueron limitadas a causa de este proceso, Casillas y sus colegas dijeron que todavía están trabajando en un método para medir su eficacia. Dentro de unos 9 meses esperan implementar una herramienta que les permita realizar un seguimiento de cuándo los evaluadores de patentes utilizan los escritos de alegaciones en el proceso de revisión de la patente. Linux Defenders también apunta a las patentes que ya han sido emitidas, pero Casillas señaló que los obstáculos legales para invalidar las patentes después de otorgadas son muy elevados. Presentar una demanda por una patente otorgada "podría hacer que Red Hat desistiera".

Red Hat ha criticado a los trolls de patentes y ha tomado muchas medidas para protegerse a sí mismo y a sus clientes de ellos. Tom Callaway (responsable de ingeniería de Red Hat) dijo que la amenaza no puede ser subestimada. "No nos sobreestimamos, pero Red Hat no es una empresa menor en nuestro sector de código abierto. Probablemente seamos la más grande. Una derrota en un juicio por una serie de las patentes podría hacer que Red Hat desistiera. Así de seria es la lucha de las patentes y así es como pueden emplearse como un inhibidor en nuestro negocio".

Con toda probabilidad, Red Hat no abandonará. La empresa tiene una buena trayectoria en la defensa de sus clientes en los tribunales contra los trolls de patentes. Indemniza a los clientes en caso de demandas como parte de su programa de suscripción de software, y se ha construido una cartera de patentes defensivas.

Mientras que las suscripciones de pago a Red Hat Enterprise Linux otorgan a los clientes una protección adicional, Red Hat también está trabajando en asegurarse que los usuarios de Fedora estén también protegidos de problemas legales. La empresa analiza todo el código y se asegura de que cada elemento esté licenciado correctamente; a veces eliminanado y sustituyendo el código problemático. Esto tiene consecuencias negativas para el software. "Tenemos muchos problemas de este tipo en Fedora. Existen patentes que nos impiden hacer las cosas que queremos hacer", dijo Callaway.

Pero la defensa de los casos ante los Tribunales cuesta dinero, e incluso Red Hat en ocasiones ha pagado dinero a los trolls de patentes para resolverlos sin ir a juicio. Callaway expresó su frustración acerca de las patentes excesivamente amplias. Algunas patentes son "tan vagas que podrían significar cualquier cosa, podrían aplicarse a casi cualquier cosa, y los trolls de patentes están apostando por eso, que no vas a luchar contra ella".

Linux Defenders está tratando de detener esas patentes excesivamente amplias. Patentes tan amplias que a menudo se han aprobado en parte debido a que los evaluadores de patentes no pasan más de 20 horas examinando cada propuesta de patente, indica Casillas. Esas breves 20 horas incluyen el examen de cumplimiento del formato, sus requisitos legales básicos y el alcance de la invención. El evaluador apenas emplea 8 horas de esas 20 en la comprobación de la novedad de la técnica y las descripciones de acceso público a la misma. Linux Defenders pretende remitir esos escritos de alegaciones con etiquetas relevantes de forma que los evaludores de patentes puedan realizar su trabajo más fácilmente y hacer de la USPTO (Oficina de Patentes y Marcas de EE.UU) más eficaz.
 

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